Super League Triathlon-special: Arena Games; interview co-founder Michael Dhulst – WTJ 1584

ZATERDAG – Tot 2017 hadden we nog nooit van TripleMix, Enduro, Eliminator en Equalizer gehoord. Termen, die hoorden bij het gloednieuwe concept dat voormalig wereldkampioen Chris McCormack lanceerde: de Super League Triathlon.

Het test-event was op Hamilton Island in Australië. Maximaal 25 topatleten zouden worden toegelaten. Kritiek kreeg McCormack niet op de unieke format, wel op het feit dat alleen voor de mannen een Super League was uitgeschreven. Dat werd een jaar later snel goed gemaakt op Jersey, het Kanaaleiland tussen Engeland en Frankrijk. Nog datzelfde jaar volgden Super League events op Malta, Mallorca en Singapore. Steeds volgens een steeds verder uitgewerkte formule: compacte parcoursen, flitsende wedstrijdjes, publiek bovenop de actie, veel nieuwe media (ook op Fox Sports trouwens) en – niet onbelangrijk – een prijzenpakket van anderhalf miljoen dollar.

 Geel-zwarte tri-outfits

Bijzonderheid zijn ook de outfits. Triatleten sporten in de Super Leagues niet in hun eigen tri-pakjes, maar in de geel-zwarte van de organisatie. Op maat gemaakt voorzien van groot startnummer, naam en vlag van de nationaliteit. Bij de mannen zit de vlag op de linkerschouder, bij de vrouwen links en rechts onder de armen van het badpakje. Ook over de verschillen in tri-pakjes is even wat discussie geweest. De sponsors van Super League staan prominent op de pakjes, maar er is ook ruimte voor de persoonlijke sponsors van de pro’s.

En dan zijn er natuurlijk de gekleurde pakjes. Blauw is voor de snelste zwemmers, groen voor de fietsers, rood voor de lopers. Wit is voor de beloftes tot 21 jaar en paars-roze voor degene, die het overall klassement leidt. De klassementen worden opgemaakt aan de hand van klasseringen en punten, niet op tijd. Tijd speelt alleen bij de equalizer enigszins een rol.

Het Super League Triathlon woordenboekje

Zoals gezegd. We kenden de termen niet voordat McCormack c.s. ermee aan kwam. Nog even in herinnering brengen wat ze precies voorstellen:

Triple Mix: 3 korte triathlons in steeds een andere volgorde. Zwemmen-fietsen-lopen gevolgd door lopen, fietsen, zwemmen en de derde is fietsen-zwemmen-lopen.

Eliminator: drie korte triathlons waarbij aan de finish de laatste aankomende(n) steeds afvalt voor de volgende race. Vergelijk de afvalrace bij het wielrennen.

Enduro: de langere variant in die zin dat het drie korte aaneengesloten triathlons zijn. In de wissels worden de laatste twee in de race steeds uit competitie gehaald.

Sprint-enduro: net als het bovenstaande maar dan twee korte triathlons en het startveld is in twee groepen verdeeld.

Equalizer: eerst een tijdrit en daarna aan de hand van de opgedane tijdverschillen de startvolgorde voor een zwem-loop-zwem-fiets-loop triathlon. Een soort achtervolging dus.

Wie in welke race dan ook anderhalve minuut achterstand heeft, wordt uit de race genomen. Alles om het flitsend, snel, compact en overzichtelijk te houden op de parcoursen, die soms nog geen twee kilometer hemelsbreed zijn. Uiteraard is stayeren toegestaan.

Na Jorik van Egdom in Hamilton kwam vooral de klasse van Rachel Klamer op deze format bovendrijven. Rachel stond regelmatig op de podia van de Super League Triathlons evenals vriend Richard Murray trouwens. In Rotterdam zijn ze beiden van de partij en gaan andere Nederlanders zoals Maya Kingma, Marco van der Stel, Donald Hillebregt en Quinty Schoens debuteren op de SLT.

Michael Dhulst, Belg die Super League bedacht

Na ‘founder’ Chris McCormack werd de organisatie al snel aangevuld met meerdere professionals. De in België geboren Michael Dhulst is bijvoorbeeld Managing Director en als zodanig hoofdverantwoordelijke bij de Super League Arena Rotterdam. Michael woont tegenwoordig in Taipei en was eerder betrokken bij Featherlight Triathlon en het Bahrain Endurance Team. Onlangs hadden we een gesprek met Michael, die het Nederlands nog wel machtig is al spreekt hij het nauwelijks nog.

Michael, welkom met Super League Triathon in Nederland. Uitgerekend in coronatijd komt dit positieve nieuws als een geschenk uit de hemel. Vertel eens hoe het contact is ontstaan?

,,Dank je wel. Ik kijk uit naar onze komst naar jullie land. Het contact met Rotterdam bestaat al langer. We waren al op zoek naar nieuwe locaties voor nieuwe races. De gesprekken met bond en Rotterdam dateren al van vóór COVID, ze hebben daardoor wel een andere richting genomen. Het had evengoed al een Super League in de binnenstad kunnen worden.’’

In ons land roept de naam Michael Dhulst niet meteen herkenning op. Schets je achtergronden is en hoe ben je in de triathlonsport terecht gekomen?

,,Ik ben geboren in Kortrijk, België. Zoals veel van mijn landgenoten raakte ik door de overwinning van Luc van Lierde in Hawaii 1996 geïnspireerd om ook triathlons te gaan doen. Ik studeerde toen nog aan de universiteit van Antwerpen. Daarna in ‘corporate’ gewerkt en door werkgever Volkswagen in 2001 naar China gestuurd. Een jaartje nog in Laguna Phuket gewerkt. Rond 2010 een sabbatical genomen ter kwalificatie voor Ironman Hawaii. Om dat te bereiken naar Taipeh verhuisd, vanwege het fantastische klimaat en de ideale fietsomgeving. Bovendien wilde ik mijn Chinees verbeteren. De kwalificatie lukte met de agegroup-zege op de Ironman Korea dat jaar. Vervolgens betrokken bij de organisatie van de Challenge Taiwan. De volgende stap was het Bahrain sterrenteam en daarna co-founder van Super League Triathlon.’’

Rotterdam staat bekend als sportevenementenstad. De marathon, het tennistoernooi en niet te vergeten de ITU Grand Final triathlon 2017. Heeft dat meegespeeld in de keuze voor de stad?

..Jazeker. De stad en loco-burgemeester Sven de Langen, zelf een gepassioneerd triatleet die ook al heles gedaan heeft, bepaalden in grote mate de voorkeur voor Rotterdam. Net de ITU Grand Final heeft Rotterdam veel geleerd. Zowel in positieve als in negatieve zin. De gemeente zocht wel naar een andere invalshoek, meer media gefocust nu. En meer innovatie. Precies waar SLT voor staat.’’

Jullie organisatie was er snel bij met virtuele races in april/mei. Kennelijk weet SLT snel te schakelen in deze coronatijd. Hoe ontwikkelde zich dat?

,,We zijn inderdaad snel gaan schakelen. COVID is natuurlijk een drama voor iedereen, die sportevenementen organiseert en vooral als die buiten stadions in de openlucht plaats hebben. Ik had in voorgaande jaren al wel een paar keer contact met ZWIFT en we hadden al eens gesproken over een esport-concept. Ik volgde ZWIFT ook aan het begin van corona en hoorde van hun investeringen in het virtueel fietsen en samenwerking met UCI voor een regenboogtrui. Super League staat voor innovatief, dus als er eentje is die triathlon richting e-sports brengt is het SLT wel.’’

Tot dusverre deden de wereldtoppers de virtuele races bij jullie, Ironman en Zwift vanuit huis. Nu komen ze over twee weken daadwerkelijk naar Rotterdam. Hoe wordt dat praktisch geregeld met reizen en zijn er restricties?

‘’Wij organiseren alles voor de atleten en werken samen met Tacx (Garmin Company) en een loopband producer. Het probleem met virtuele races vanuit huis was/is dat iedereen verschillende equipment gebruikte en dat het kalibereren niet altijd klopt en het dus niet honderd procent waterdicht is. Bij gebruik van dezelfde materialen, die allemaal bijeen staan in Zwemcentrum Rotterdam kunnen we dat vermijden.’’

Hoe ziet het wedstrijdprogramma in Rotterdam er eigenlijk uit?

,,De zaterdag 22 augustus wordt ingevuld voor het Nederlands clubkampioenschap en de Eredivisie-wedstrijden. Zondag de 23e beginnen we met de junioren en werken naar de apotheose met de professionals. De pro’s doen eerst de Triple Mix met 200 meter swim, vier kilometer bike en 1 kilometer run, dan een break van twee minuten vervolgens 4 km. bike, 1 km. run en 200 meter swim. Dan weer twee minuten rust en meteen erachteraan 1 km run, 200 m swim en 4 km. bike. Alle info wordt uiteraard gedeeld op onze site

Wat is de Nederlandse inbreng in jullie organisatie?

,,We werken nauw samen met de Nederlandse Triathlon Bond voor ondersteuning. Rotterdam is onze partner in de marketing. Maar de algehele leiding berust bij Super League Triathlon. We brengen veel eigen mensen mee. Vrijwilligers konden zich aanmelden en dat is ook gebeurd.’’

Hoe maken jullie het evenement als schouwspel zo aantrekkelijk mogelijk?

,,Dat is een ingewikkelde puzzel. Publiek kan slechts zeer beperkt aanwezig zijn. Waarschijnlijk dit jaar alleen bij de junioren enkele familieleden. We hebben een zeer gering aantal tickets beschikbaar en ook media kan het evenement volgen. Maar onze kracht en de meeste aandacht gaat uit naar digitale media en sociale media. Iedereen kan thuis via de livestreams de races volgen. Naar Rotterdam komen heeft dus geen zin.’’

Het wordt ook een thuiswedstrijd voor het in SLT-races zeer succesvolle koppel Rachel Klamer en Richard Murray. Ondanks hun drukke ITU-wedstrijdprogramma zijn Rachel en Richard zeer loyaal aan jullie wedstrijden. Is de SLT Arena in Rotterdam ook bedoeld om iets terug te doen aan het duo?

,,Zeer zeker. Het is voor hen beiden geen gemakkelijke tijd met het overlijden van Rachels moeder. In de aanloop naar Rotterdam laten we ze ook met rust omdat het allemaal nog zo recent gebeurd is. We hopen ze in eigen land een mooi evenement te kunnen bezorgen. Overigens was ook Maya Kingma al een paar keer actief in onze virtuele fietswedstrijden. Met succes. Nederland heeft een mooie triathlontraditie, daar sluit SLT graag bij aan.’’

Grote namen komen naar de Maasstad. Eerst was Jonathan Brownlee al bekend vervolgens Cassandre Beaugrand en nu ook Javier Gomez en Anne Haug. Het kan niet op.

,,Voordeel van de nog rustige wedstrijdkalender is dat we inderdaad gemakkelijk topatleten kunnen overhalen om mee te doen. Ze willen maar al te graag, zijn gretig en dat zijn wij ook!’’

De wereld is nog steeds in de ban van het coronavirus. Als het nog lang aanhoudt, ligt de toekomst van triathlon en andere sporten misschien wel in dit soort wedstrijden. Hoe kijk jij daar tegenaan?

,,Het laat zich lastig voorspellen, ook niet nu het virus in sommige Europese landen weer opflakkert. We hopen wel nog twee ‘echte’ wedstrijden te kunnen houden, later dit jaar.’’

Tot slot: kunnen we in navolging van Nederland weldra ook in jouw geboorteland een Super League Triathlon verwachten?

Michael beantwoordt de vraag ietwat mysterieus met een ‘smiley’ 😉

Dank je wel voor dit gesprek en we zien elkaar ongetwijfeld over twee weken in Sportcity Rotterdam!

Twee weken dus nog maar….

 

 

 

 

 

 

 

 

Wim van den Broek

Wilde in 1983 iets anders dan alleen hard fietsen, stapte snel over op microfoons uittesten, één van de drijvende krachten achter één van de oudste triatlons: Oud-Gastel, figureert in misdaadseries en mag zich ridder zonder paard noemen.

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze site gebruikt Akismet om spam te verminderen. Meer informatie over hoe uw reactiegegevens worden verwerkt.